Le cancer existe depuis l'aube des dinosaures

Le cancer existe depuis l'aube des dinosaures

Un os de jambe fossilisé vieux de 240 millions d'années a fourni des preuves de ce qui pourrait être l'un des premiers cas connus de cancer jamais découvert.

Des scientifiques allemands ont détecté une tumeur hautement maligne dans l'os fossilisé d'une patte de tortue, qui vivait pendant la période triasique, lorsque de nombreuses nouvelles espèces ont émergé sur Terre, y compris les premiers dinosaures et les premiers mammifères primitifs.

La malheureuse victime de ce rare et ancien cancer des os a été Pappochelys rosinae, un ancêtre éteint et sans carapace des tortues modernes. Le seul connu Pappochelys des fossiles trouvés jusqu'à présent ont fait surface dans une carrière située dans le sud-ouest de l'Allemagne et ont été dévoilés au monde en 2015. Alors que les chercheurs ont célébré la découverte pour avoir aidé à remplir la chronologie de l'évolution de la tortue moderne, ABC Sciences rapporté, l'un de ses découvreurs a remarqué quelque chose d'intrigant : une croissance inégale le long d'un fémur gauche, ou os de la cuisse.

Lorsqu'une équipe de paléontologues et de médecins en Allemagne a analysé le fossile avec un micro tomodensitogramme, ils ont conclu qu'il s'agissait d'une tumeur osseuse hautement maligne connue sous le nom d'ostéosarcome périosté.

De plus, la tumeur de cette tortue-tige préhistorique ressemblait "presque exactement à un ostéosarcome chez l'homme", a déclaré le coauteur Patrick Asbach, médecin et radiologue à l'Université de médecine Charité de Berlin. National Geographic.

Selon l'American Cancer Society, l'ostéosarcome chez l'homme est le type de cancer le plus courant qui prend naissance dans les os. Ce n'est pas un cancer courant, mais environ 800 à 900 nouveaux cas sont diagnostiqués aux États-Unis chaque année, principalement chez les enfants et les jeunes adultes. L'ostéosarcome métastase le plus souvent aux poumons, mais peut également se propager au cerveau, aux organes ou à d'autres os.

Les scientifiques utilisent la paléopathologie, l'étude des maladies anciennes chez les humains et les animaux, pour comprendre comment les maladies ont changé au fil du temps en réponse à l'évolution des agents pathogènes et du système immunitaire, ainsi qu'aux conditions environnementales. Mais les cas de cancer, en particulier, sont exceptionnellement rares dans les archives fossiles, comme le soulignent Asbach et ses co-auteurs dans la nouvelle étude, publiée en ligne dans JAMA Oncologie. Les cancers ont tendance à attaquer les tissus mous, qui ne sont généralement pas préservés au fil des siècles.

Le premier cas connu de cancer humain était également l'ostéosarcome, trouvé dans le fossile vieux de 1,7 million d'années d'un ancêtre humain dans la grotte de Swartkrans en Afrique du Sud. Les scientifiques ont découvert plusieurs autres cancers extrêmement anciens chez des poissons et des amphibiens fossilisés, mais la nouvelle découverte représente le plus ancien exemple connu de ce type de cancer chez un amniote, un groupe qui comprend des mammifères, des oiseaux et des reptiles.

« Il est presque évident que les animaux anciens auraient un cancer, mais il est si rare que nous en trouvions des preuves », a déclaré Yara Haridy, co-auteur de l'étude, paléontologue au Museum für Naturkunde de Berlin. Actualités scientifiques.

Malgré cette rareté, dit-elle, la découverte d'une tumeur chez un animal de l'ère triasique suggère que le cancer est "une vulnérabilité à une mutation profondément enracinée dans notre ADN".


L'aube des dinosaures déclenchée par un événement d'extinction de masse récemment découvert

Une scène de vie d'il y a 232 millions d'années, pendant l'épisode pluvial carnien après lequel les dinosaures ont pris le relais. Un grand rauisuchian se cache à l'arrière-plan, tandis que deux espèces de dinosaures se tiennent au premier plan. Crédit : Davide Bonadonna

D'énormes éruptions volcaniques il y a 233 millions d'années ont pompé du dioxyde de carbone, du méthane et de la vapeur d'eau dans l'atmosphère. Cette série d'explosions violentes, sur ce que nous appelons maintenant la côte ouest du Canada, a entraîné un réchauffement climatique massif. Nos nouvelles recherches ont révélé qu'il s'agissait d'un événement d'extinction massive qui a changé la planète et qui a tué de nombreux tétrapodes dominants et annoncé l'aube des dinosaures.

L'extinction de masse la plus connue s'est produite à la fin du Crétacé, il y a 66 millions d'années. C'est à ce moment que les dinosaures, les ptérosaures, les reptiles marins et les ammonites se sont tous éteints. Cet événement a été causé principalement par l'impact d'un astéroïde géant qui a obscurci la lumière du soleil et provoqué l'obscurité et le gel, suivi d'autres perturbations massives des océans et de l'atmosphère.

Les géologues et les paléontologues s'accordent sur une liste de cinq événements de ce type, dont l'extinction de masse à la fin du Crétacé était la dernière. Ainsi, notre nouvelle découverte d'une extinction de masse jusqu'alors inconnue peut sembler inattendue. Et pourtant, cet événement, appelé Épisode Pluvial Carnien (CPE), semble avoir tué autant d'espèces que l'astéroïde géant. Les écosystèmes terrestres et maritimes ont été profondément modifiés, la planète devenant plus chaude et plus sèche.

D'énormes éruptions volcaniques ont changé la vie sur Terre il y a 233 millions d'années.

Sur terre, cela a déclenché de profonds changements chez les plantes et les herbivores. À leur tour, avec le déclin des tétrapodes phytophages dominants, tels que les rhynchosaures et les dicynodontes, les dinosaures ont eu leur chance.

Les dinosaures étaient apparus quelque 15 millions d'années plus tôt et notre nouvelle étude montre qu'à la suite du CPE, ils se sont développés rapidement au cours des 10 à 15 millions d'années qui ont suivi et sont devenus l'espèce dominante dans les écosystèmes terrestres. Le CPE a déclenché « l'âge des dinosaures » qui a duré encore 165 millions d'années.

Ce ne sont pas seulement les dinosaures qui ont pris pied. De nombreux groupes de tétrapodes modernes, tels que les tortues, les lézards, les crocodiles et les mammifères remontent à cette époque de révolution nouvellement découverte.

Suivre les indices

Cet événement a été remarqué pour la première fois de manière indépendante dans les années 1980. Mais on pensait qu'il était limité à l'Europe. Tout d'abord, les géologues d'Allemagne, de Suisse et d'Italie ont reconnu un changement majeur parmi les faunes marines il y a environ 232 millions d'années, appelé l'événement de Rheingraben.

Puis, en 1986, j'ai reconnu cela indépendamment comme un renouvellement à l'échelle mondiale parmi les tétrapodes et les ammonites. Mais à cette époque, la datation par âge était beaucoup plus faible qu'aujourd'hui et il était impossible de savoir s'il s'agissait du même événement.

Les pièces du puzzle ont commencé à se mettre en place lorsqu'un épisode d'environ 1 million d'années de climats humides a été reconnu dans tout le Royaume-Uni et dans certaines parties de l'Europe par les géologues Mike Simms et Alastair Ruffell. Ensuite, le géologue Jacopo dal Corso a repéré une coïncidence dans le calendrier du CPE avec le pic des éruptions des basaltes de Wrangellia.

Wrangellia est un terme que les géologues donnent à une plaque tectonique étroite qui est attachée à la côte ouest du continent nord-américain, au nord de Vancouver et de Seattle.

Carte montrant la répartition des basaltes d'inondation de Wrangellia en Alaska, au Yukon et en Colombie-Britannique. Crédit : Université de la Colombie-Britannique (EOAS)

Enfin, dans un examen des preuves provenant de roches d'âge triasique, la signature du CPE a été détectée - non seulement en Europe, mais aussi en Amérique du Sud, en Amérique du Nord, en Australie et en Asie. C'était loin d'être un événement exclusivement européen. C'était mondial.

Éruptions volcaniques

Les éruptions massives de Wrangellia ont pompé du dioxyde de carbone, du méthane et de la vapeur d'eau dans l'atmosphère, entraînant un réchauffement climatique et une augmentation des précipitations dans le monde. Il y a eu jusqu'à cinq impulsions d'éruptions associées à des pics de réchauffement d'il y a 233 millions d'années. Les éruptions ont conduit à des pluies acides, car les gaz volcaniques se sont mélangés à l'eau de pluie pour inonder la Terre d'acide dilué. Les océans peu profonds se sont également acidifiés.

Le réchauffement brutal a chassé les plantes et les animaux des tropiques et les pluies acides ont tué les plantes terrestres, tandis que l'acidification des océans a attaqué tous les organismes marins à squelette carbonaté. Cela a dépouillé les surfaces des océans et de la terre. La vie a peut-être commencé à reprendre, mais lorsque les éruptions ont cessé, les températures sont restées élevées tandis que les précipitations tropicales ont cessé. C'est ce qui a causé l'assèchement ultérieur des terres sur lesquelles les dinosaures ont prospéré.

Le plus extraordinaire fut la refonte de l'usine marine de carbonate. C'est le mécanisme global par lequel le carbonate de calcium forme de grandes épaisseurs de calcaires et fournit du matériau aux organismes comme les coraux et les mollusques pour construire leurs coquilles. Le CPE a marqué le début des récifs coralliens modernes, ainsi que de nombreux groupes modernes de plancton, suggérant de profonds changements dans la chimie des océans.

Résumé des principaux événements d'extinction à travers le temps, mettant en évidence le nouvel épisode pluvial carnien il y a 233 millions d'années. Crédit : D. Bonadonna/ MUSE, Trente

Avant le CPE, la principale source de carbonate dans les océans provenait des écosystèmes microbiens, tels que les monticules de boue dominés par le calcaire, sur les plateaux continentaux. Mais après le CPE, il a été poussé par les récifs coralliens et le plancton, où de nouveaux groupes de micro-organismes, comme les dinoflagellés, sont apparus et ont fleuri. Ce profond changement dans les cycles chimiques fondamentaux des océans a marqué le début des écosystèmes marins modernes.

Et il y aura des leçons importantes sur la façon dont nous aidons notre planète à se remettre du changement climatique. Les géologues doivent étudier les détails de l'activité volcanique de Wrangellia et comprendre comment ces éruptions répétées ont entraîné le climat et modifié les écosystèmes de la Terre. Il y a eu un certain nombre d'extinctions massives d'origine volcanique dans l'histoire de la Terre et les perturbations physiques, telles que le réchauffement climatique, les pluies acides et l'acidification des océans, font partie des défis auxquels nous sommes confrontés aujourd'hui.

Les paléontologues devront travailler plus étroitement sur les données des archives fossiles marines et continentales. Cela nous aidera à comprendre comment la crise s'est jouée en termes de perte de biodiversité, mais aussi à explorer comment la planète s'est rétablie.

Écrit par Michael J. Benton, professeur de paléontologie des vertébrés, Université de Bristol.


Les origines du micro-apprentissage

Comme la météorite qui a tué les dinosaures, la pluie froide britannique et cette chanson de Gangnam Style déchaînée il y a quelques années, le microlearning semblait sortir de nulle part. Pourtant, le concept bouillonnait sous terre depuis un certain temps…

La première utilisation publiée du terme micro-apprentissage remonte à 1963 dans un livre intitulé « L'économie des ressources humaines » d'Hector Correa (cela ressemble à une lecture captivante à l'heure du coucher !).

Le microlearning a commencé son parcours vers la célébrité du eLearning avec l'utilisation domestique d'Internet au milieu des années 90. Internet a révolutionné la façon dont le monde pouvait apprendre. Du coup, nous pouvions diffuser nos cours en ligne ou télécharger des modules d'apprentissage en l'espace d'un après-midi.

Bien qu'Internet rende beaucoup plus facile le partage de la formation, les premières années d'apprentissage en ligne équivalaient à faire la queue au parc à thème. Tu devrait avoir beaucoup de plaisir, mais au lieu de cela, vous êtes coincé avec une expérience longue, lente et ennuyeuse.

L'eLearning a ouvert la porte au microlearning. Mais ce qui s'est passé ensuite l'a fait sauter les gonds…

Smartphones et applications d'apprentissage

Les applications d'apprentissage sont conçues pour le micro-apprenant. C'est principalement parce qu'ils sont téléchargés sur des smartphones, de sorte que les gens apprendront souvent en déplacement. Vous avez cinq minutes de libre dans le train ? Apprenons un peu de physique ! Vous voulez exercer votre esprit au gymnase avec un peu d'espagnol ? Pas de problème de foin !

Le premier smartphone est sorti en 1994 et comportait 10 applications intégrées. Cela comprenait une calculatrice, un carnet d'adresses, un bloc-notes, un carnet de croquis et plus encore. Avec l'aube du smartphone, les opportunités d'apprentissage se multiplieraient et même plus.

Avec un accès à Internet disponible à tout moment dans notre poche (3G), les apprenants ont été accueillis dans un monde de connaissances en quelques clics. L'App Store a contribué à faire avancer cela avec un nombre croissant d'applications éducatives. Il n'a pas fallu longtemps aux concepteurs pédagogiques et aux créateurs d'applications pour adapter le contenu d'apprentissage à l'expérience mobile, en créant des expériences d'apprentissage plus courtes et plus percutantes.

Si vous deviez choisir une seule date dans le temps où le microlearning a commencé à décoller, ce serait le 29 juin 2007, date de sortie du premier iPhone. C'est là que le microlearning a vraiment explosé. Les applications d'apprentissage sont devenues un incontournable de l'apprentissage en ligne dans le monde entier.

En 2018, Apple a annoncé qu'il y avait plus de 200 000 applications éducatives sur l'iStore. Pratiquement aucun de ceux-ci ne sont de longues conférences ou des unités de formation de longue haleine. La plupart de ces applications enseignent en micro-unités. Les applications d'apprentissage populaires incluent Duolingo, Khan Academy et l'application YouTube.


Commentaires

Ok, vous n'avez peut-être pas entendu ça , mais c'est quelque chose que j'entends parfois quand les gens mentionnent les humains et notre histoire. Ils diront que les dinosaures ont existé plus longtemps et ont eu plus de succès. Bien sûr, certaines espèces ont évolué plus lentement que d'autres, mais comment cela définit-il le succès ? Les espèces de dinosaures ont également évolué. Avant que nous aimions nous définir comme humains, nous étions encore ici en tant qu'espèce de singe, et avant cela, en tant qu'autre mammifère. Notre ligne évolutive existe depuis l'aube de la vie sur Terre, ce qui fait de nous, avec tous les autres animaux encore en vie, les groupes les plus durables de l'histoire de la Terre. Nous avons peut-être beaucoup évolué à cette époque, mais nous sommes là depuis le début.

Dinosaure est un terme utilisé pour décrire un très large éventail de reptiles différents. Ce serait comme dire "les reptiles sont là depuis plus longtemps que les humains". Vous ne pouvez pas comparer un groupe plus large à une espèce spécifique et ensuite l'utiliser comme preuve que le groupe plus large est présent plus longtemps/a plus de succès. Il suffit de mettre les humains dans un groupe plus large d'animaux, et tout à coup, nous sommes là depuis plus longtemps. Les dinosaures n'étaient qu'un groupe de reptiles particulièrement important (dans de nombreux cas) qui existait à un moment précis. Mais ce n'est pas parce que nous nous sommes définis plus précisément et en tant que tels, que notre ligne évolutive a semblé évoluer plus rapidement, cela ne veut pas dire que nous sommes là depuis moins de temps, cela signifie simplement qu'à un moment donné, les gens aiment mettre un cachet sur quand nous sommes devenus «humains» il y a environ un million d'années (même si l'évolution est un processus si graduel, et essayer de dater le moment où nous sommes devenus humains est à la fois impossible et dénué de sens). Mais nous étions là depuis des milliards d'années avant cela, évoluant et nous adaptant progressivement. Nous nous définissons juste plus spécifiquement, et les dinosaures plus largement. Nous avons réussi à survivre à tout ce que la Terre nous a lancé, y compris à tout ce qui a tué les dinosaures ! Je n'aime pas tout le pessimisme parfois.

Ok, vous n'avez peut-être pas entendu ça , mais c'est quelque chose que j'entends parfois quand les gens mentionnent les humains et notre histoire. Ils diront que les dinosaures ont existé plus longtemps et ont eu plus de succès. Bien sûr, certaines espèces ont évolué plus lentement que d'autres, mais comment cela définit-il le succès ? Les espèces de dinosaures ont également évolué. Avant que nous aimions nous définir comme humains, nous étions encore ici en tant qu'espèce de singe, et avant cela, en tant qu'autre mammifère. Notre ligne évolutive existe depuis l'aube de la vie sur Terre, ce qui fait de nous, avec tous les autres animaux encore en vie, les groupes les plus durables de l'histoire de la Terre. Nous avons peut-être beaucoup évolué à cette époque, mais nous sommes là depuis le début.

Dinosaure est un terme utilisé pour décrire un très large éventail de reptiles différents. Ce serait comme dire "les reptiles sont là depuis plus longtemps que les humains". Vous ne pouvez pas comparer un groupe plus large à une espèce spécifique et ensuite l'utiliser comme preuve que le groupe plus large est présent plus longtemps/a plus de succès. Il suffit de mettre les humains dans un groupe plus large d'animaux, et tout à coup, nous sommes là depuis plus longtemps. Les dinosaures n'étaient qu'un groupe de reptiles particulièrement important (dans de nombreux cas) qui existait à un moment précis. Mais ce n'est pas parce que nous nous sommes définis plus précisément et en tant que tel que notre ligne évolutive a semblé évoluer plus rapidement, cela ne veut pas dire que nous sommes là depuis moins de temps, cela signifie simplement qu'à un moment donné, les gens aiment mettre un cachet sur quand nous sommes devenus «humains» il y a environ un million d'années (même si l'évolution est un processus si graduel, et essayer de dater le moment où nous sommes devenus humains est à la fois impossible et dénué de sens). Mais nous étions là depuis des milliards d'années avant cela, évoluant et nous adaptant progressivement. Nous nous définissons juste plus spécifiquement, et les dinosaures plus largement. Nous avons réussi à survivre à tout ce que la Terre nous a lancé, y compris à tout ce qui a tué les dinosaures ! Je n'aime pas tout le pessimisme parfois.

Les dinosaures sont toujours avec nous, n'est-ce pas ? Les oiseaux et les lézards ne sont-ils pas des dinosaures ?

Assurément, selon votre définition, toutes les créatures vivantes sur cette terre sont aussi vieilles les unes que les autres puisque nous sommes tous issus de la même soupe primordiale.

Je ne peux pas en dire autant de l'herbe, d'où ça vient ? L'herbe n'était pas là quand les dinosaures l'étaient, mais je pouvais discuter avec moi-même et dire que les racines (jeu de mots) de l'herbe étaient déjà là et qu'elles ont évolué à partir d'autres trucs verts, probablement des queues de jument, je déteste bien les queues de jument, comment l'enfer est-ce que vous les éradiquez de votre jardin.


30 animaux les plus vieux de la planète

La Terre, au cours de ses 4,5 milliards d'années d'histoire, a connu cinq extinctions majeures. Vous en avez probablement entendu parler au moins un : l'extinction des crustacés, le cinquième et le plus récent (relativement parlant) événement, qui a anéanti plus de la moitié de la vie sur terre, y compris les dinosaures. Et pourtant, malgré un tel tumulte biologique, certaines espèces se sont révélées particulièrement aptes à résister à tout ce que le monde leur lance - pas seulement l'extinction des crustacés (il y a 65 millions d'années), mais l'extinction du Trias (210 millions) et l'extinction du Permien (250 millions), trop.

C'est vrai, il y a des créatures sur Terre qui font de l'existence des humains (44 000 ans) un peu plus qu'un coup comparatif sur la chronologie de l'histoire eucaryote de la planète. En fait, les paléontologues et les géologues sont allés si loin pour inventer le terme « fossiles vivants », ce qui correspond à sa précision pointue : comme les fossiles, ils étaient là bien avant nous – et ils le seront également bien après notre départ. Et pour d'autres faits fascinants sur le règne animal, ne manquez pas les 23 plus petits animaux de la planète.

Les scientifiques de Nature Convervancy estiment que l'élégante grue du Canada peut être attribuée à autant d'existants 10 millions d'années depuis. Pour mettre cela en perspective, on pense que la majorité des espèces d'oiseaux d'aujourd'hui n'existent que depuis environ 1,8 million d'années. Ces oiseaux fréquentant l'eau douce sont l'un des rares types d'animaux qui s'accouplent pour la vie, après avoir exécuté une danse d'accouplement élaborée avec des sauts et des hochements de tête.

Image via Wikimedia Commons

Repérez les terribles souvenirs d'enfance de votre mère étalant du beurre de cacahuète, de la mayonnaise ou une autre substance collante sur vos cheveux dans une tentative désespérée de vous débarrasser de ces lentes embêtantes. Apparemment, la race humaine a été en proie à des poux depuis aussi longtemps que nous puissions nous souvenir, les scientifiques du Florida Museum of Natural History estiment que les insectes parasites sans ailes existent, sous une forme ou une autre, depuis 20 millions d'années. Et pour des anecdotes sur les animaux plus intrigantes, ne manquez pas ces 50 faits étonnants sur les animaux.

Alternativement connu sous le nom de grenouille cochon, cet amphibien corpulent est assez unique, et pas seulement en raison de sa forme ronde et de sa teinte mauve étrange. On estime que la grenouille pourpre souterraine, qui a été déterrée pour la première fois en Inde en 2003, a évolué au moins 50 millions d'années avant toute autre grenouille dans le pays.

Lointainment lié à l'ornithorynque, l'échidné épineux mais adorable est un autre indigène australien qui est l'un des rares mammifères à pondre des œufs. (Un autre fait qui rend ces gars adorables : les bébés échidnés sont appelés "puggles". cette, chiots et chatons.) On pense que les échidnés existent depuis 50 millions d'années impaires, et ont été nommés d'après Echidna, une figure mythologique grecque connue sous le nom de "mère des monstres". Si ce titre ne vous a pas convaincu, non, cette version du mythe grec - une femme serpentine infâme - n'est pas aussi mignonne que le vrai animal.

Carnivore intelligent, le crocodile a de nombreuses adaptations qui l'ont équipé pour durer sur Terre pendant 55 millions d'années, y compris une valve qui permet au reptile d'ouvrir ses mâchoires sous l'eau, pour mieux manger ses proies. Et oui, le crocodile est différent de l'alligator : les alligators ont un museau plus large et vivent dans des environnements d'eau douce, tandis que les crocs ont un museau en forme de U et vivent dans l'eau salée. Et pour découvrir quel État abrite le seul endroit où coexistent crocodiles et alligators, ne manquez pas The Craziest Fact About Every U.S. State.

Malgré la "vache", nous ne suggérons pas d'essayer de traire ce type. Parfois aussi appelés requins à six branchies (la plupart des requins n'ont que cinq branchies, c'est donc une anomalie digne d'un attribut), ces animaux sont parmi les requins les plus primitifs de l'océan, on pense qu'ils sont au moins 60 millions d'années vieille. On ne sait pas grand-chose de ces créatures, car elles préfèrent généralement se cacher beaucoup plus profondément dans l'océan que la plupart des plongeurs ne veulent s'aventurer.

Contrairement à ses pairs qui surfent sur l'océan, ce spécimen terriblement gargantuesque ne vit qu'en eau douce, faisant une apparition occasionnelle dans les rivières de Thaïlande, de Nouvelle-Guinée et d'Australie. Ces rayons, qui peuvent peser plus de 1 300 livres, seraient au moins 60 millions d'années, mais comme le rapporte National Geographic, peu d'informations concrètes sont connues à leur sujet.

Les volants et les volants de ce requin ne sont pas aussi jolis que vous ne le pensez. La partie "à volants" de son nom fait en fait référence à ses branchies, qui sont chacune teintées d'une "frange" rouge vif. Avec 300 dents en forme de trident, ces requins en forme de serpent sont tout simplement effrayants et ils glissent dans les profondeurs de l'océan depuis au moins 95 millions d'années.

On pense que les premiers ancêtres des abeilles d'aujourd'hui ont commencé à bourdonner presque 100 millions d'années depuis. Aujourd'hui, il existe plus de 16 000 espèces d'abeilles, et les scientifiques ne peuvent pas tout à fait se mettre d'accord sur laquelle d'entre elles est arrivée en premier. Selon l'Association pour l'amélioration des abeilles et les éleveurs d'abeilles, les abeilles d'aujourd'hui, en particulier, ont évolué à partir d'une forme primitive de guêpe de chasse qui a décidé de passer de la consommation d'autres insectes à la consommation de nectar.

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L'ornithorynque - une créature étrange à bec de canard, à pattes palmées, pondeuse d'œufs et polyvalente - est l'un des animaux les plus curieux au monde. C'est l'un des rares mammifères à pondre des œufs plutôt que de donner naissance à des petits vivants. Les ornithorynques (le terme pluriel techniquement correct, soit dit en passant) sont considérés comme 110 millions d'années vieux, ce qui en fait facilement le plus ancien des mammifères australiens.

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Semblable à sa proche cousine, la tortue, les tortues de mer vertes existent probablement depuis l'âge des dinosaures, ou environ 110 millions d'années. Préférant errer dans les eaux plus chaudes, les tortues marines passent la majorité de leur temps dans l'océan, comme on peut s'y attendre, mais les femelles pondent toujours leurs œufs sur terre. Une fois que les bébés tortues éclosent, elles rampent vers l'océan, recommençant ainsi le cycle.

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Dis ça trois fois, vite. Lorsqu'un biologiste évolutionniste a découvert cette variation de fourmis dans la forêt amazonienne en 2008, il a postulé qu'il s'agissait de l'un des premiers descendants des toutes premières fourmis du monde, faisant de l'espèce presque 120 millions d'années vieille. Le biologiste les a appelés Martialis huereka, ou « fourmis de Mars », en hommage à leur ensemble bizarre de caractéristiques (logement du sol, aveugles et grandes mandibules) qui ne sont reproduites chez aucune autre fourmi.

Les requins sont certes effrayants, mais qu'en est-il d'un requin qui peut pousser sa mâchoire à quelques centimètres de sa bouche pour obtenir un avantage supplémentaire et capturer sa proie ? Nous devons dire que le requin gobelin pourrait être dans une ligue effrayante à lui tout seul. Les requins gobelins, originaires de l'ère préhistorique, environ 125 millions d'années il y a quelques années, ont été découverts pour la première fois au large des côtes du Japon. Le requin a été nommé pour la ressemblance de son long museau avec des créatures mythiques ressemblant à des démons du folklore japonais, ce qui se traduit par "requin gobelin" ou, à l'occasion, "requin elfe" en anglais. Et si vous vous retrouvez face à l'un de ces gars, les experts disent que c'est ce qu'il faut faire si vous êtes attaqué par un requin.

Vous ne pouvez trouver que ces reptiles ressemblant à des lézards errant dans les îles de Nouvelle-Zélande - et nulle part ailleurs - comme ils le font depuis 200 millions d'années. La plus grande menace pour le tuatara sont les espèces de rats envahissantes qui ont balayé les îles, mangeant des œufs et des jeunes de tuatara. Bien que possédant une durée de vie moyenne incroyable de 60 ans, le tuatara est considéré comme en voie de disparition, et ce depuis le 19ème siècle, principalement en raison de la prédation par les rats.

Vous savez ce qu'on dit : lent et régulier gagne la course – de la vie, apparemment. Bien qu'il existe de multiples variations dans la stature et les rayures, de la tortue géante des Galapagos à la tortue rayonnée en danger critique d'extinction, la structure de base de ces reptiles ambulants et faciles à vivre n'a pas beaucoup détourné de ce à quoi ressemblaient leurs ancêtres. 200 millions d'années depuis. Et pour en savoir plus sur la façon dont une espèce de tortue a été sauvée d'être au bord de l'élimination totale, consultez les 15 espèces animales miraculeusement sauvées de l'extinction.

Un poisson long qui peut potentiellement peser jusqu'à 1 000 livres, l'esturgeon dégage une apparence un peu sévère avec ses barbillons ressemblant à des moustaches, qu'il utilise pour sentir et renifler sa nourriture. Considérés comme des « dinosaures vivants », ces poissons sont restés relativement inchangés depuis qu'ils ont nagé pour la première fois sur les lieux plus de 200 millions d'années il y a longtemps, mais en raison de la surpêche, les esturgeons sont maintenant en danger d'extinction.

Image via Wikimedia Commons

Bien que leur nom puisse être un peu trompeur, ces créatures sont à 100% des crustacés - leurs longues queues fourchues les rendent juste voir comme des têtards amphibies ! Estimé être au moins 220 millions d'années les vieilles crevettes têtards ont clairement existé aussi longtemps en raison de leur incroyable résilience. Ils commencent leur vie dans des mares peu profondes, mais au moment où les mares s'assèchent, même si cela ne fait que 2 ou 3 semaines, les crevettes ont déjà mûri et pondu leur prochain lot d'œufs, qui peuvent passer des années sans éclore.

Selon la rumeur, il aurait nagé pendant que les dinosaures évoluaient encore, 250 millions d'années il y a quelques années, on pense que la crevette en fer à cheval est la plus ancienne espèce de crevette existante. Ces minuscules crustacés, qui ne mesurent que 4 millimètres de long, ressemblent presque à des modèles miniatures de limules.

Les cafards courent sur la terre depuis que les dinosaures existent, 250 millions d'années il y a, prouvant la croyance que les cafards vraiment, vraiment ne meurt jamais. La bonne nouvelle? Ils sont d'une magnitude moins effrayante ces jours-ci qu'ils ne l'étaient à l'ère mésozoïque, où ils auraient pu voler pendant de longues périodes.

Possédant une bouche objectivement terrifiante, avec des couches de dents pointues et acérées comme des rasoirs, assorties d'une paire d'yeux bleus d'une beauté incongrue, la lamproie ressemblant à une anguille est une créature qui fait frissonner. On pense que ces créatures mangeuses de chair et suceuses de sang sillonnent l'océan depuis plus de 360 millions d'années. Et pour les cauchemars tout droit sortis des sept mers, découvrez les 20 créatures marines bizarres qui semblent ne pas être réelles.

Pendant des siècles, les paléontologues ont cru que le coelacanthe - un poisson à nageoires lobées avec des liens génétiques étonnamment étroits avec les humains - était une espèce éteinte, ayant "disparu" il y a 66 millions d'années avec les dinosaures. Cependant, un cœlacanthe vivant a été identifié en 1938 sur un quai en Afrique du Sud, et le 400 millions d'années Depuis lors, le poisson est de retour sur la liste des espèces les plus anciennes.

Image via Instagram/@sammytripsfishing

Le requin éléphant, ou C. milii, n'est en fait pas du tout un requin, mais un membre du groupe connu sous le nom de poisson-rat qui s'est séparé des requins presque 400 millions d'années depuis. Aujourd'hui, le génome du requin-éléphant est le plus proche de celui du premier vertébré à mâchoires - et si vous regardez l'apparence extérieure de ce poisson-rat, il n'est pas difficile de voir comment il a à peine évolué au cours de ses 400 millions d'années.

Quiconque a grandi près d'un plan d'eau reconnaîtra immédiatement le limule. À 450 millions d'années vieux, cet arthropode est plus vieux que n'importe quel dinosaure, il n'est donc pas surprenant que les scientifiques le considèrent comme un fossile vivant. Et pour savoir quel État a l'habitude de regarder ces créatures frayer chaque été, ne manquez pas The Weirdest Summer Tradition in Every State.

Ces marins gélatineux existent depuis plus de 500 millions d'années-tous sans cervelle, sans os ni cœur. Et bien qu'une certaine sitcom ait popularisé la solution "pipi dessus", au cas où vous seriez piqué par l'une de ces reliques, selon Hakai magazine, vous ne devez pas réagir immédiatement comme tel. Étant donné que la composition chimique de l'urine de chacun varie en fonction de facteurs tels que le niveau d'hydratation de la personne, le mieux que puisse faire uriner sur une piqûre est d'avoir simplement un effet neutralisant. Et pour plus de frayeurs venues des profondeurs, 30 raisons pour lesquelles l'océan est plus effrayant que l'espace.

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Une autre espèce, comme le limule, qui peut revendiquer le titre de "fossile vivant", le nautile est un céphalopode, ce qui signifie qu'il n'a pas de colonne vertébrale mais a des tentacules. Restant relativement inchangé pendant plus 500 millions d'années, ces créatures sont connues pour leurs coquilles enroulées, qui ont en fait inspiré l'inventeur de l'un des premiers sous-marins à inventer sa nouvelle invention de navigation en mer "Nautilus", un nom de navire qui a été popularisé par Jules Verne Vingt mille lieues sous les mers.

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Réputé pour être au moins 500 millions d'années les vieux vers de velours se caractérisent, comme leur nom l'indique, par leur extérieur velouté et imperméable. Ce proche parent des tardigrades (mieux connus sous le nom d'ours d'eau) se nourrit d'invertébrés plus petits, émettant une bave collante pour piéger sa proie.

Nous ne vous en blâmerions pas si vous confondiez un brachiopode avec une palourde, la ressemblance est bien là. Mais la vérité est que ces 500 millions d'années les animaux marins sont distinctement uniques. Ceci est en partie dû à leur structure interne qui ressemble remarquablement à un pied, mais est utilisée pour l'alimentation et la respiration au lieu de la mobilité.

Certains prétendent que ces animaux simples et sans prétention (qui, oui, comme votre éponge de cuisine, ont des extérieurs poreux qui absorbent l'eau pour se nourrir par filtration), étaient en fait les tout premiers animaux sur Terre. Bien que cette affirmation puisse être un peu difficile à étayer, les éponges de mer sont au moins 500 millions d'années vieux, et il y a même des preuves, publiées dans Avis sur la recherche sur le vieillissement, qu'un seul membre de la famille des éponges a vécu jusqu'à 11 000 ans.

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À ne pas confondre avec leurs cousines, les méduses, les ctenophora (familièrement : les gelées en peigne) sont une autre variante de créature marine censée provenir de la nuit des temps. En fait, certains scientifiques estiment qu'ils parcourent les sept mers depuis un énorme 525 millions d'années. La différence la plus importante ? Les gelées de peigne n'ont pas de tentacules urticants. Ils utilisent leurs "peignes", ou de minuscules poils qui montent et descendent les bandes de couleur irisées qui rayent leur corps transparent et gélatineux, pour les aider à flotter à la surface de l'océan.

Bien que la plupart de ces petits gars ne soient pas particulièrement mignons et câlins, les cyanobactéries pourraient bien être les moins adorables du lot. These photosynthesizing, unicellular organisms are thought by some scientists to be at least 3.5 billion years vieille.

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Scientists unearth the ‘godfather’ of T-rex — the oldest relative of meat-eating dinosaurs

SANTA MARIA, Brazil — The so-called “Godfather” of the feared Tyrannosaurus rex, which lived 230 million years ago and is the oldest relative of meat-eating dinosaurs, has been unearthed in Brazil.

Erythrovenator jacuiensis preying on a mammalian forerunner in a Triassic landscape from Brazil.

Named Erythrovenator jacuiensis, it was about six and a half feet long with razor sharp teeth and claws. Researchers say the bizarre looking beast was also covered in bristles. It is the most primitive of its kind ever discovered.

“It is one of the first theropods,” notes palaeontologist Dr. Rodrigo Muller, of the Federal University of Santa Maria, Brazil, in a statement. “This is the lineage of scary and carnivorous dinosaurs, like Tyrannosaurus and Velociraptor of ‘Jurassic Park’ fame. But Erythrovenator was around almost 150 million years before them. It comes from the dawn of the dinosaur age.”

The discovery sheds fresh light on the evolution of the most frightening land predators that ever lived. Theropod fossils from the late Triassic are extremely rare.

“Despite the small size, the animal was an apex predator. It was a fast and vicious hunter with strong leg muscles,” says Muller. “The animal had sharp and blade-like teeth, like other early theropods. We believe its skin had feather-like structures.”

How did Erythovenator compare to the T-rex?

An analysis of the bones showed Erythrovenator was a miniature T-rex. It also shared traits with Velociraptor and Spinosaurus – the main monster in Jurassic Park III. “You could say it is ‘The Godfather of T-rex,'” says Muller.

The ‘Godfather’ of T. rex who lived 230 million years ago and is the oldest relative of meat eating dinosaurs has been unearthed in Brazil.

The Tyrannosaurus rex weighed up to eight tons and reached 40-feet long – about the size of a school bus – from its snout to the tip of its powerful tail. Erythovenator is believed to have ripped lizards and primitive mammals to shreds. It would also have eaten insects.

The fragmented remains, including a thigh bone, which is the longest and strongest in the body, were dug up at a farm in Brazil’s southernmost state, Rio Grande do Sul. Its full name Erythrovenator jacuiensis means “red hunter from the Jacui” after the color of the fossil and a nearby river.

“We discovered this site through satellite images in 2014. The rock strata is exposed in the surroundings of a lake,” says Muller. “I have since led several expeditions there. The access is not so hard, we can reach the outcrop with our 4ࡪ pickup truck on dry days.”

More exciting prehistoric discoveries

The layer of sediment contains a treasure trove of unique fossils. It is a graveyard of animals from the distant past that were previously all unknown.

“Therefore, Erythrovenator probably comes from a poorly explored horizon, which yields some of the oldest dinosaurs,” explains Muller. “In addition to this dinosaur, the ‘Niemeyer Site’ yielded several mammalian related animals. Erythrovenator would have preyed on these forerunners.”

Known as cynodonts, they included a wolf-like fanged plant-eater called Siriusgnathus, and the smaller, possum-sized insectivore Agudotherium.

Niemeyer site where Erythrovenator was discovered.

Earth’s land mass was one supercontinent scientists call Pangaea. Dinosaurs were rare components of the land ecosystems. They went on to rule the Earth during the Jurassic and Cretaceous – 201 to 66 million years ago. “But during their origin and early radiation, dinosaurs were ‘humble’ animals in a world dominated by other ancient reptiles that became extinct at the end of the Triassic,” says Muller. “A ‘genealogical’ investigation suggests Erythrovenator is one of the most primitive theropods. Early members are carnivorous animals. Hence, the new dinosaur is a meat eater. It helps us understand how the group evolved.”

No enemies?

Erythrovenator, described in the Journal of South American Earth Sciences, may not have had any predators itself.

“So far, the only evidence from the site of an animal that may have eaten Erythrovenator is an isolated large tooth. It probably belongs to a big, primitive crocodile,” suggests Muller.

He adds “This layer provides a window into how dinosaurs got started age. We will continue to explore it to understand the faunal composition.”


Ea-nasir’s Copper Shop

A celebrity historical not quite like the ones we’ve seen before, Ea-nasir is famous for one thing. He was a terrible copper salesman. The only reason we know he exists is because of the tablets archaeologists found around his shop saying how dreadful he was. The city of Ur in 1750 BC is already a far under-utilised time traveller destination, so have the Doctor show up and face an evil alien threat that can only be defeated with some high-quality copper. It writes itself!


Dinosaurs in the Middle East and North Africa

In the Middle East and North Africa progress has been much slower, often hampered by lack of access, fewer research facilities and sometimes geopolitical issues, including conflict. But palaeontology is gaining traction, with an increasing number of discoveries in countries such as Egypt and Morocco in recent years.

Scientists believe fossils found in the region could be particularly important for filling in some of the final chapters of dinosaur existence, when the Earth was settling into its current land formations after the break-up of the super-continent of Pangaea, with one fossil find already upsetting the prevailing theory that Africa’s dinosaurs were isolated from the rest of the world.

The visibility, interest, and attention is growing, so new discoveries will certainly follow

Anne Schulp, palaeontologist

In 2018 a team from the Vertebrate Palaeontology Centre at Egypt’s Mansoura University published findings about a species of Titanosaurus from the late Cretaceous period, which they named the Mansourasaurus shahinae. The long-necked plant-eater was considered to be a critical piece of the puzzle because its remains suggested a similar anatomy to European dinosaurs.

Hesham Sallam, the director of the centre, said they now had several more discoveries awaiting further research and publication.

“In the Middle East we have outcrops that are full of wonderful fossils and are just waiting for us to take up,” he said. “There are so many of them.”

Dr Sallam, who has also previously worked in the area of North Dakota where the new fossil trove was discovered, said more field work in the region could also reveal details of the asteroid’s impact farther afield.

“Because the impact was global and the effect was global, of course there is evidence of what happened still in the Middle East,” he said. “We just need to have a strategy and more work to know more about it. I am sure a lot of questions can be answered.”

Dr Ibrahim, whose work has been focused on North Africa, led a team which uncovered rare bones from the skeleton of the predatory Spinosaurus in the 250kilometre-long Cretaceous formation known as the Kem Kem beds on the border of Morocco and Algeria.

Nizar Ibrahim excavating fossils in the Sahara. Nanni Fontana

He said the apparent golden age for palaeontology meant that new dinosaurs were being found at an “astonishing rate” around the world and scientists were spending more time exploring previously neglected regions, including the Middle East.

“In addition, a small but determined group of [often] young palaeontologists in countries like Egypt or Algeria has emerged and they are ready to usher in a new chapter of exploration,” Dr Ibrahim said.

The Middle East is of direct relevance to some major paleogeographical events, he added.

“Some slices of time, like the Late Cretaceous, record major evolutionary transitions and events in the history of vertebrates,” Dr Ibrahim said. “Discoveries from the Middle East and Gulf regions might provide new insights into these major events.”


4 Mediums And Seances

This one is a matter of personal belief. When someone shuffles off his mortal coil, some people believe that the soul may stay behind for a while. Whether the soul has unfinished business or simply does not recognize that he has actually died, the bereaved may decide to use the services of a medium to try to contact the dead. Even former First Lady Mary Todd Lincoln invited various mediums to the White House in an attempt to speak to her young son, Willie, who had died of typhoid fever.

One of the most famous debunkers of the spiritual world was magician Harry Houdini. Early in his career, he ran phony seances of his own. After Houdini&rsquos mother died, however, he became obsessed with trying to contact her. This led to his war against phony mediums and seances.

On his deathbed in 1926, he told his wife that he would try to contact her from beyond the grave if it were possible. Every Halloween, seances are held all over the United States in an attempt to reach him. So far, they have all been unsuccessful. Houdini remains silent. [7]

On the other side of the coin is the story of Kate and Margaret Fox. In the 1800s, they held the first seance ever written about. The two girls came up with a system of table raps to signify certain answers to questions asked of ghosts. The Foxes invited neighbors and friends to witness the seances. Most people were astounded by the validity of the responses.


Cancer Has Been Around Since the Dawn of the Dinosaurs - HISTORY

D inosaurs we've had a fascination with them for more than a century. Even before Andrew Carnegie mounted in his Pittsburgh museum the longest fossil dinosaur skeleton, the world has been hooked on these exotic creatures. Scientists, Hollywood and our own imaginations have provided us with many reasons to love dinosaurs: They're huge. They're scary. They represent a time lost to history, when the Earth was vastly different from what we see around us today. Mais ce n'est pas toute l'histoire. Through their study of prehistoric life forms, paleontologists point to even more reasons to be interested in dinosaurs and the era in which they lived. Surprisingly, some of this information contradicts what we took for granted about dinosaurs and the Mesozoic era.

Continental Drift Leads to Speciation

Diversity did not reach full flower until the continents began to separate. For two populations to become progressively distinct they must be prevented from exchanging genes, and scientists agree that geographical barriers such as oceans, mountains and river are key to diversification, even speciation, of all life forms.

"Say you have one species of monkeys living in the Amazon basin," explains Carnegie paleontologist Christopher Beard, "and the river changes course due to a flood. It's now a large barrier difficult for the monkeys to cross. Through time, those on one side, because of genetic isolation, can become a different species than the monkeys on the other side." This would not happen overnight, of course, but after one or two million years the two species would no longer be able to interbreed. The differentiation of populations due to a geographic barrier is known as "vicariance," from the Latin vicarious for "substitute" or "change."

On a larger scale, when Pangaea began breaking up as the Triassic gave way to the Jurassic some 195 million years ago, the world's oceans became barriers that restricted life forms to their own continents, thus limiting gene flow. This isolation, in turn, stimulated speciation and led to the immense variety of life that inhabits the Earth today.

"Talk about vicariance," Beard continues, "the Earth has never seen more important splitting of land masses than what happened during the age of dinosaurs." That age, the Mesozoic, which extended from the Triassic through the Cretaceous, saw progressive fragmentation of Pangaea, first into two continents, Laurasia (North America, Europe, Asia) and Gondwana (South America, Africa, Australia, Antarctica and the Indian subcontinent), and then into the seven that we have today. But it turns out that all seven were not entirely separate from each other.

Land Bridges Allow Intercontinental Travel

"It was wide-open territory," Beard says of their invasion of North America. "There were no good competitors in North America doing what ceratopsians did well, so they got in and took over." But ceratopsians were by no means the only group of animals to come here from Asia. The fossil record indicates that the same pattern was repeated through time by other dinosaurs as well as by mammals, amphibians and reptiles, all of which flowered once they arrived on this continent, diversifying and overtaking competitors. Closer to home, even an early hominid, Clovis Man, made it across the bridge from Asia to North America a mere 12,000 years ago.

Likewise, the 1995 discoveries by University of Chicago paleontologist Paul Sereno in the Moroccan Sahara indicate dinosaurs' use of another land bridge to travel between northern and southern continents.

Before Sereno's African discoveries, that continent was "essentially an unknown" in terms of dinosaurs, Beard says. But since Africa was a major component of Gondwana, Sereno recognized its potential significance to the comprehensive fossil record. Based on what is known about the continental breakup, Sereno made some predictions about what he might find in Africa, namely, that any dinosaurs he discovered would be related to those of South America, the land mass attached to Africa in the former Gondwana. What he found, however, surprised not only him but the whole paleontological community: One of his finds, Carcharodontosaurus saharicus ("shark-toothed reptile of the Sahara"), is related not only to a South American dinosaur, Giganotosaurus carolinii, found in 1995 in Argentina, but also to Acrocanthosaurus atokensis of North America. What's more, his second Moroccan prize, Deltadromeus agilis ("agile delta runner"), is a relative of T.rex.

These relationships between North American and African dinosaurs indicate that their ancestors traveled between the northern and southern continents over a string of islands or a land bridge, such as the extant Straits of Gibraltar connecting Spain to Northern Africa.

They're Not All Gigantic

But all dinosaurs were not as large as these popular specimens. Some of them were downright tiny, relatively speaking. Consider the diminutive Psittacosaurus, which lived in Asia 113 million years ago and was about the size of a dog, earning it the nickname "teddy bear of dinosaurs." This is not to say that Psittacosaurus was an animal you would want to cuddle up with, however. (But then again, neither is a bear.) An herbivore, it had a large, sharp beak that it used for biting stems and other hard plant material, and it had short front legs and was bipedal at most speeds.

Coelophysis was another small dinosaur and is one of North America's oldest, dating from the late Triassic around 220 million years ago. The first known theropod, Coelophysis was only four feet long and had a tail of the same length. But like Psittacosaurus, this little dinosaur was not one you would send out into the yard with your kids. A carnivore, it had the requisite sharp teeth and was voracious, hunting down thecodonts (small reptiles from which dinosaurs descended) and other primitive prey. Other dinosaurs were even smaller, like the late Jurassic period's Compsognathus, which was the size of a chicken.

These small dinosaurs coexisted with the larger varieties we're more familiar with, according to Carnegie paleontologist Mary Dawson, and had to use their speed and cunning to avoid capture by animals further up the food chain.

"Just as today we have life forms large and small, so too did the Mesozoic era contain animals as diverse in size as insects and dinosaurs," she says.

Conversely, some scientists see more of an upward pattern in the sizes of dinosaurs and other animals through the millennia. The aforementioned Psittacosaurus, for instance, was the oldest and most primitive of the ceratopsians. Over millions of years it gave way to the increasingly larger Protoceratops, Triceratops and Torosaurus, whose skull alone was six feet long. This evolutionary pattern of animals evolving upward in size is known as Cope's Rule, proposed in the late 19th century by the prominent Philadelphia paleontologist Edward Drinker Cope. While the rule is disregarded by many scientists, Beard is a believer.

"It's a trend seen all over the animal kingdom," he says. "The earliest known hominid, Lucy, was tiny compared with later hominids and modern humans. The earliest known theropod, Coelophysis, was tiny compared with the latest known theropod, T. rex. Nine times out of 10, evolutionary lineages start small and become large. That's an exciting generalization about the history of life on Earth that many people don't firmly grasp."

Dawson debates the issue, pointing out, "As with many of the late 19th-century 'rules,' straight lines of descent are interesting mainly for the exceptions to them. Cope's Rule is certainly in this category. It is more interesting to consider the environmental and evolutionary conditions that may or may not have led to any trends."

Sharing the Turf

"By all indications, mammals originated about the same time as the earliest dinosaurs that is, what would be anatomically acceptable as dinosaurs and mammals." In other words, mammals and dinosaurs as we define them appeared around 220 million years ago, but reptilian relatives of both, known as amniotes, go back another 120 million years to the lower Carboniferous era. In fact, all permanently terrestrial vertebrates can trace their common ancestry back to early amniotes, whose distinguishing characteristic was the water-tight egg in which its embryo developed. Some 30 or 40 million years later, the amniote lineage split into synapsids, which evolved into mammals, and diapsids, which led to dinosaurs and birds.

By the time of the late Triassic, the Earth was populated by a variety of life forms, all of which were dominated by the dinosaur. Mesozoic mammals, for instance, were far less abundant and diverse than they are now, and most were insectivores about the size of a mouse. Like today, by the end of the Mesozoic there were egg-laying mammals, or monotremes pouched mammals, or marsupials and placental mammals. There were also more primitive mammals including triconodonts, symmetrodonts and multituberculates, all of which are now extinct.

The largest known Mesozoic mammal was Gobiconodon, which weighed 10 12 pounds, measured 18-20 inches and might have resembled a large opossum, but more robust and powerful, and less agile. It was likely more of a walker than a runner and climber, and fossil sites show that it coexisted with several kinds of dinosaurs. Its sharp teeth confirm that it was a predator or scavenger.

Mesozoic birds included several known specimens, among them Archaeopteryx ("ancient wing") lithographica, a winged animal with feathers and a furcula (wishbone), or fused collarbone, which allows for attachment of flight muscles. Were it not for the feathers and a furcula, Archaeopteryx would be considered more a reptilian dinosaur due to its teeth, long tail, fingers at the end of its wings and ribs underneath its body. Also around during the Mesozoic was Deinonychus, a fleet-footed bird-like dinosaur without wings but with undeniably bird-like talons.

"Many behavioral and anatomical features suggest that birds, crocodilians and dinosaurs are closely related, according to Carnegie herpetologist John Wiens. For example, all three have a large hole in the lower jaw that is absent in other vertebrates.

"Most scientists now classify birds, crocodilians (alligators, crocodiles and their relatives), dinosaurs and their extinct relatives into a larger group called the archosaurs," he says. "The fact that crocodilians appear to be closely related to birds shows that the group 'reptiles' is an artificial one. Even though crocodilians are superficially similar to lizards, snakes and turtles, they are actually more closely related to birds."

While the birds we see today did not appear until after the Mesozoic, the fossil record indicates a clear evolutionary progression leading directly back to the theropods a carnivorous, bipedal group of dinosaurs.

The "birds-from-dinosaurs" theory popular today was first hypothesized in the late 19th century, and compelling evidence leads many scientists to subscribe to it.

"Actually, birds are dinosaurs," says Carnegie ornithologist Bradley Livezey, because they are so directly related to theropods and have striking anatomical similarities. "According to this prevailing view," he continues, "it's safe to say that dinosaurs are not extinct."

Another camp of scientists, including Carnegie ornithologist Kenneth Parkes, puts no stock in the birds-from-dinosaurs theory, claiming that birds evolved separately from some other group of reptiles.

"I've always felt strongly that the evolution of feathers was in connection with the evolution of flight. There was a fuss recently over a fossil of a dinosaur with feathers," says Parkes, referring to Sinosauropteryx, the supposedly feathered theropod that made news in 1996, "but it simply has a ridge down the middle of its back." Parkes believes this ridge is not enough to suggest that Sinosauropteryx was feathered, or that birds descended from dinosaurs.

"Also, the dinosaurs that are considered to be most closely related to Archaeopteryx appeared about 76 million years later than Archaeopteryx," he continues, offering further argument against the birds-from-dinosaurs theory.

Insects have been around through it all, says John Rawlins, invertebrate zoologist at Carnegie Museum of Natural History.

"The earliest known insects were wingless things that looked like silverfish," he says. These primitive insects appeared more than 100 million years before dinosaurs, in the Devonian period (395 345 million years ago).

"Then there was an explosive radiation in the Lower Carboniferous [345 310 million years ago] to produce many of the major insect groups that we have today. By the end of the Permian [on the cusp of the appearance of dinosaurs] you have almost all of the insect orders all but Lepidoptera, and there is still argument about that one."

So by the time dinosaurs appeared in the Mesozoic, most insects were already well established, and they changed but little, Rawlins says, looking very much like those we see today.

Insects did, however, increase in variety, aided by two major events: The appearance of flowering plants, or angiosperms, at the end of the Cretaceous, provided new foods for insects and thus promoted variety. The appearance of major mountain uplifts fairly recently, in the Pleistocene, provided a geographical barrier to cause speciation.

The entire array of Mesozoic animal life existed in a landscape that was fairly uniform, says Carnegie botanist Frederick Utech. Since angiosperms did not appear until late in the Mesozoic, dinosaurs and their contemporaries were surrounded primarily by ginkos, ferns, evergreen cone-bearing trees including conifers, such as the Metasequoia (dawn redwood), and cycads. Today's botanical landscape, while much more varied, contains living examples of all of these Mesozoic plant groups.

The End of the Dinosaur Era

"It really upset the ecological picture," says Mary Dawson of the advent of angiosperms. In addition to their effect on dinosaurs, "angiosperms' more efficient reproductive structures led to their takeover, and many non-angiosperms became extinct." Flowering plants had no adverse effect on mammals, she adds, as most herbivorous mammals had not yet evolved.

Other theories on dinosaur extinction abound. Many scientists subscribe to that of the asteroid impact, which holds that an asteroid crashed into the Gulf of Mexico 65 million years ago, carving out the Chicxulub crater. Hot, flying debris would have rained down upon all parts of the Earth for weeks, and the resulting cloudiness would have altered the climate. According to the theory, these atmospheric conditions eliminated dinosaurs entirely, but spared enough of all other animal groups to bring them into the Cenozoic.

Once dinosaurs were extinct, mammals had a unique opportunity in a world devoid of many terrestrial vertebrates, and over millions of years they moved into a dominant position among these animals. But despite the diversity that blossomed among mammals at that point, there are several modern mammals that have changed very little since their appearance during the age of dinosaurs.

"The opossums of our woods would have been at home in Mesozoic times," Dawson says. "Likewise, the duck billed platypus and echidna, now of the Australian region, would not have been out of place. Even our shrews, small insectivorous mammals, had Mesozoic counterparts."

Even behaviors that we see in some of today's animals were shared by Mesozoic animals, including dinosaurs, scientists say. Nesting, for instance, is a trait that originated with the common ancestor of birds, dinosaurs and crocodilians. Other behaviors that evolved in the Mesozoic or earlier, and are still present in today's animals, include constricting in snakes and singing in birds.

Similarities also exist among contemporary and Mesozoic plants. Ferns, evergreens and ginkos are common plants in the contemporary landscape. Some are native only to particular areas but are transplanted widely, for example the gingko and the Metasequoia conifer, which are native to small regions in China, and the Norfolk Island pine, native only to several south Pacific islands.

While dinosaurs have been extinct for 65 million years, their descendants, and descendants of their contemporaries, are with us today in the plants and animals that we see around us. They are reminders that the Mesozoic world is not as foreign as we might have believed, and that the age of dinosaurs lives on.


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